Zona de radiação desconhecida ao redor da terra

Sete bilhões de pessoas na Terra não perceberam a menor coisa, mas em setembro passado o planeta foi “envolvido” por quatro semanas por uma radiação muito forte de partículas carregadas. Os navios de pesquisa da NASA descobriram a existência transitória em torno da Terra de uma terceira zona de radiação de Van Allen, da qual os cientistas desconheciam completamente. Após a primeira surpresa, os especialistas esperam estudar mais o fenômeno, que pode ser perigoso para satélites, missões espaciais tripuladas e sistemas eletrônicos terrestres.

anel de raio

Os cintos de Van Allen

Os cinturões de radiação Van Allen foram descobertos em 1958 por James Van Allen, de quem eles tiraram o nome. Estes são dois anéis formados por partículas de alta energia – os “elétrons assassinos”, como são chamados – presos no campo magnético da Terra.

A zona interna, que está mais próxima do nosso planeta, é relativamente estável. A zona externa, que começa a se estender de uma altitude de 13.000 a 40.000 km acima da superfície da Terra, é extremamente instável e mostra enormes flutuações. Em poucas horas ou até minutos, os elétrons que o compõem podem atingir a velocidade da luz, enquanto sua magnitude pode se tornar centenas de vezes maior.

Embora sua existência seja conhecida há décadas, os cientistas não sabem muito sobre essas zonas de radiação, exceto que podem causar danos a satélites e naves espaciais ou a sistemas eletrônicos aqui na Terra. Em 30 de agosto de 2012, a NASA lançou dois navios de pesquisa, Van Allen, para extrair mais informações sobre eles.

A grande surpresa

Em 2 de setembro, poucos dias após o seu lançamento, os satélites Van Allen foram uma surpresa. Pesquisadores da Universidade do Colorado em Boulder, que desenvolveram os instrumentos usados ​​pelos navios de pesquisa, viram um terceiro feixe de radiação formado diante de seus olhos em um processo que não é previsto por nenhuma teoria.

“Foi tão estranho que pensei que havia algo errado com os instrumentos”, afirmou a universidade em comunicado. Dan Baker, pesquisador principal do programa e autor principal do estudo publicado na revista Science. “Mas também vimos dados semelhantes no segundo navio. Não podíamos deixar de concluir que era verdade “.

Embora os dados iniciais mostrassem as duas zonas de Van Allen exatamente como deveriam ser baseadas em teorias, no segundo dia de setembro a zona externa começou a se tornar muito compacta (formando um “anel de armazenamento” como os pesquisadores chamavam) enquanto um terceiro , mais fino, um anel de elétrons formado em seu lado externo. O anel externo começou a se desintegrar na terceira semana, até que, finalmente, em 1º de outubro, uma forte onda de choque interplanetária, provavelmente do Sol, dissolveu completamente seus remanescentes e com ele o “anel de armazenamento” em uma hora. Em seguida, as duas zonas de radiação “esperadas” foram formadas novamente, as quais permaneceram nos meses seguintes. (Crédito DN Baker et al)

Revisão de teorias

A descoberta definitivamente leva os especialistas a concluir que precisam repensar suas teorias, mas por enquanto muitos parâmetros são desconhecidos, com a primeira e principal frequência da terceira zona ocorrendo. “Não temos idéia de quantas vezes isso acontece”, disse o Dr. Baker. “Isso pode acontecer com bastante frequência, mas não tínhamos as ferramentas certas para vê-lo”.

Os cientistas também não sabem de onde vêm os elétrons que compõem o “anel de armazenamento”, nem o que causa a aceleração das partículas carregadas, embora acreditem que deva estar relacionado à atividade solar e à sua interação com seu campo magnético. Terra.

Os próximos dados dos satélites de Van Allen são, portanto, esperados com particular interesse, não apenas pela equipe de pesquisa, mas também pelos teóricos que lidam com o campo magnético da Terra e o tempo espacial. “A descoberta realmente nos confronta com uma pergunta muito importante e muitos enigmas importantes”, disse ele à New Scientist. Yuri Spritz da Universidade da Califórnia, Los Angeles, que não participou da equipe de pesquisa, mas está preparando um estudo sobre o assunto.

Segundo o especialista, não houve falhas no satélite em setembro passado que pudessem estar ligadas ao fenômeno.

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